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Economía Circular: La redención de los plásticos

Por Mónica Conde

Desde el punto de vista medioambiental y socioeconómico, la mejor respuesta al problema de cómo gestionar los residuos de plástico es el reciclado. En México, y en el mundo, ya existe una industria de reciclaje de plásticos, pero precisa consolidarse para aumentar su eficiencia y capacidad para atender las demandas emergentes que implican un mayor uso de plásticos reciclados.

El problema con el plástico no radica en cómo se utiliza, que generalmente es inofensivo, sino en la gestión al final de la vida útil de los productos hechos a partir de él. El punto es que, desde 1950, sólo el 9% del plástico empleado se ha reciclado adecuadamente y cerca de la mitad ha terminado en vertederos o tirado en la naturaleza.

Se cree que cada año alrededor de 8 millones de toneladas métricas de residuos plásticos terminan en los océanos, arrastrados por los ríos del mundo. Además de ser un problema ambiental crítico, la falta de reciclaje representa una enorme cantidad de valor que las economías locales no logran captar.

Más del 90% de los plásticos se producen a partir de combustibles fósiles (petróleo o gas natural). Los polímeros se sintetizan en las grandes empresas petroquímicas como Dow Chemical, Braskem, BASF, Exxon-Mobil, Sinopec y Total, entre muchas otras.

El plástico se vende a los transformadores para moldear objetos, principalmente por inyección, extrusión, soplado o termoformado. Estos objetos se ensamblan o se venden directamente por las empresas usuarias o por los dueños de marcas a través de una amplia gama de circuitos comerciales.

Los productos de plástico de corta vida útil –envases, bolsas, vajillas desechables, popotes–, después de su uso se convierten en residuos que siguen, más adelante, varias rutas de procesamiento. En el peor de los casos, llegarán al fin de su vida amontonándose en la naturaleza y luego, flotando en el océano. Como otro destino, también pueden enviarse a un vertedero regulado, incinerarse o reciclarse.

EL TALÓN DE AQUILES: GESTIÓN DE RESIDUOS

La gestión de residuos es extremadamente variable de un país a otro. Hay cuatro grandes grupos de países:

  • Economías desarrolladas con regulaciones que fomentan el reciclaje
  • Economías desarrolladas que no tienen incentivos para reciclaje
  • Economías en desarrollo con gran infraestructura industrial
  • Economías en desarrollo con poca actividad industrial

En el caso de las economías desarrolladas con regulaciones que fomentan el reciclaje tienden a ser economías maduras (país rico, crecimiento modesto) con una buena infraestructura tradicional de gestión de residuos (vertido, recuperación de energía) y costos laborales relativamente altos. Esto se aplica, por ejemplo, a Europa Occidental y Japón.

Las regulaciones para fomentar el reciclaje vienen en una gran variedad de formas. Es bastante común crear organizaciones para supervisar el reciclaje. Estas organizaciones se utilizan para financiar algunos de los costos involucrados en la recolección y clasificación de residuos plásticos. La financiación generalmente proviene de proveedores –productores y minoristas– o se recauda de los consumidores a través de impuestos verdes. Esto permite que las empresas relacionadas con la gestión al final de la vida útil de los residuos integren sus costos en los precios de los productos.

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